Ноу-хау как термин и как продукт коммерческого оборота и объект правового регулирования появился в США, но вскоре вышел на международную арену. В буквальном переводе с английского know-how означает "знать как" (сокращенный вариант фразы "знать, как это сделать"). Зачастую термин ноу-хау ошибочно употребляют как синоним важной технической новинки.

В современных условиях развития экономики информация коммерческого или технического характера, использование которой позволяет повышать эффективность бизнеса, является весьма значимым и достаточно дорогим товаром. Как необходимый элемент бизнеса, она может занимать важное место в структуре активов компании.

Оценка нематериальных активов, включающая в себя оценку ноу-хау как некой совокупности методов, приемов и знаний технического, административно-управленческого или финансового характера, не защищенных государственными патентами или свидетельствами, может осуществляться для целей взноса в уставной капитал предприятий, купли-продажи, изменения учетной балансовой стоимости, определения размера капитализации компании и др.

Оценка ноу-хау, результатов НИР и НИОКР, технологий, всевозможных улучшений и рационализаций производится на основе сопоставления стоимости затрат на создание данного нематериального актива и коммерческой выгоды (или иной пользы), которую данный объект приносит или может приносить.